Wildfire cambia el plumaje y la testosterona de los pájaros cantores

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El fuego puede congelar la vida sexual de un pájaro cantor tropical.

Tras los incendios forestales que destruyeron el hábitat de Australia, los investigadores encontraron que muchos reyezuelos machos de lomo rojo no lograron mutar en su plumaje ornamental rojo y negro, lo que los hacía menos atractivos para posibles parejas. También redujeron la testosterona circulante, que se asoció con sus vistosas plumas.

Para el estudio publicado en Revista de biología aviar, los investigadores también midieron las reservas de grasa de las aves y la hormona del estrés corticosterona, pero encontraron que permanecían en niveles normales.

“Realmente, al final todo se redujo a la testosterona”, dijo Jordan Boersma, estudiante de doctorado de la Universidad Estatal de Washington y autor principal del estudio. “No hay evidencia de que las aves estuvieran realmente estresadas. Wildfire solo estaba interfiriendo con su patrón de tiempo normal de aumento de testosterona y por lo tanto produciendo ese colorido plumaje”.

Aunque los hallazgos son específicos de este pájaro cantor tropical, podrían tener implicaciones para otras especies que usan colores especiales para el apareamiento, agregó Boersma.

“Podría ser una buena manera de medir qué tan saludable es una población si conoces su nivel normal de ornamentación”, dijo. “Si ves que hay muy pocos machos pasando por esa transición, entonces probablemente hay algo en su entorno que no es ideal”.

Sin la testosterona elevada, los reyezuelos machos de lomo rojo no son tan rojos. En cambio, tienen plumas grises y marrones muy similares a sus contrapartes femeninas. Las plumas ornamentales pueden hacer que se destaquen entre los depredadores y causar conflictos con los machos competidores. Como dice Boersma, las plumas llamativas son “caras”. Su única ventaja es atraer hadas hembras.

“Las hembras prefieren aparearse con un reyezuelo macho que sea más lindo”, dijo Boersma. “La testosterona es solo uno de los mecanismos que utilizan para obtener sus adornos”.

En un estudio anterior, Boersma y sus colegas demostraron que la testosterona ayuda al reyezuelo a procesar los pigmentos de su dieta llamados carotenoides para crear sus coloridas plumas. Este estudio agrega más evidencia de esa conexión y la respuesta de las aves a los incendios.

Si bien otras investigaciones han examinado cómo los incendios afectan la supervivencia a largo plazo de las aves y otros animales, este es uno de los pocos estudios que examinan cómo los incendios pueden afectar la fisiología de las aves.

Los reyezuelos de lomo rojo están acostumbrados a vivir con incendios periódicos, y los investigadores sospechan que la supresión de testosterona es una respuesta evolucionada. Los incendios forestales pueden destruir el hábitat de anidación de aves en los pastizales, por lo que es una señal de que puede que no sea el momento adecuado para criar a sus crías. Por tanto, los machos pueden inhibir o retrasar la reproducción al permanecer marrones y poco atractivos para las parejas.

Para este estudio, los investigadores observaron y tomaron muestras de sangre de reyezuelos durante cinco años en dos sitios diferentes en la parte noreste tropical del estado de Queensland en Australia. Esto les permitió comparar las aves que vivieron en tiempos y lugares que sufrieron incendios con las que no lo hicieron.

Los reyezuelos machos de lomo rojo suelen esperar a que la temporada de los monzones cambie a sus colores brillantes cuando las lluvias traen más insectos que comen al aire libre. Los investigadores querían asegurarse de que era el fuego y no una estación seca lo que afectaba sus niveles de testosterona y el color de las plumas. Durante el período de estudio, hubo una estación inusualmente seca y los investigadores observaron una reproducción mínima entre las aves, pero los machos aún producían adornos a un nivel normal. Fue solo después del incendio que muchos de los pájaros machos permanecieron marrones.

Los investigadores no solo encontraron que más machos permanecían marrones inmediatamente después del incendio forestal, sino también que la testosterona era menor en los machos marrones y menor en la población general que en años anteriores sin incendios.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Universidad Estatal de Washington. Original escrito por Sara Zaske. Nota: El contenido se puede cambiar por estilo y longitud.

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